28 năm sau gặp lại ân nhân

Video


Ô. Nguyễn Phước Vĩnh Lữ, 1974


Gia đình Nguyễn Phước, 1983


Chiến hạm USS Sterett

Biloxi, Missippi (WLOX TV) –  Các con cháu gia đình Nguyễn Phước rất nóng lòng về buổi tiệc tối của đại gia đình chiều thứ sáu, 20.5.2011.  Mọi người đã đến từ Florida, Oklahoma và Colorado.  Nhưng họ không chỉ gặp nhau cho một cuộc họp mặt gia đình bình thường.  Họ gặp nhau để đoàn tụ với những người đã cứu sống họ 28 năm về trước.

“ Chúng tôi không biết sẽ đi về đâu.  Tàu chết máy nằm đó.  Con thuyền chúng tôi cứ bập bềnh trôi theo gió ,” bà Nga, đến từ Tampa, Florida, nói.

Đó là  năm1983.  Nguyễn Phước Vĩnh Lữ và Lê Thị Nga, cùng 3 người con trai và 3 người con gái, trên chiến thuyền con đầy đặc người đang trôi bồng bềnh trong Vịnh Thái Lan.  Họ chạy chốn sự tàn ác của chính quyền cộng sản Việt Nam.

“Biết là rất nguy hiểm, nhưng chúng tôi một là cùng sống hết hai là  cùng chết hết,” bà Nga nói.

Trong thời chiến tranh, ông Vĩnh Lữ là thiếu tá trong quân lực Việt Nam Cộng Hòa.  Khi Sài Gòn mất vào tay cộng sản năm 1975, ông bị thẩy vào trại cải tạo.  Hơn sáu năm sau ông được thả về.

“Gia đình tôi không thể nào sống được dưới chế độ cộng sản.  Nên chúng tôi quyết định phải ra đi.  Nếu chúng tôi ở lại, chính quyền sẽ tìm cách gây rất nhiều khó khăn,” bà Nga nói.

Vì vậy hai vợ chồng ông Vĩnh Lữ có quyết định táo bạo là phải vượt biên.  Cả nhà chen chúc trong chiếc tàu nhỏ  với 165 người khác.  Nhưng họ chẳng đi được bao xa.  Ngày thứ ba, tàu chết máy!

Điều đáng kinh ngạc là có 13 chiếc tàu khác đi qua, nhưng chẳng chiếc nào dừng lại để giúp đỡ.  Đến ngày thứ bảy, thức ăn và nước uống cạn kiệt, hy vọng sống sót cũng cạn theo.  Đó là lúc họ thấy một cảnh tượng không thể tin được vào mắt mình–một chiến hạm  hải quân Mỹ sừng sững tiến về hướng họ.

“Trời ơi, mọi người đều cám ơn trời phật.  Thật quá đổi vui mừng, vì chúng tôi nghĩ là chúng tôi sẽ chết.  Không cách nào diễn tả được nỗi vui mừng,” bà Nga nói.

Đó là một cuộc gặp gỡ rất tình cờ.   Chiến hạm  Mỹ USS Sterett , tuần dương hạm trang bị hỏa tiễn hướng dẫn,  với thủy thủ đoàn 350 người, đang đi về hướng Thái Lan để tập trận.  Họ thấy chiếc tàu nhỏ đang mắc nạn, và Hạm trưởng George Sullivan ra lệnh cứu vớt những Thuyền Nhân đang tuyệt vọng.

“Họ đang lâm nguy, họ ra dấu là họ đang rất lâm nguy, và Luật Hàng Hải căn bản là phải giải cứu những người đang hải hành.  Vì vậy chúng tôi ngừng lại,” Hạm trưởng Sullivan nói.  “Thật là lạ lùng khi nhìn thấy tổng số người bước ra từ con tàu bé xíu đó.   Đúng là lạ lùng.   Và tình trạng của mọi người không được khả quan lắm.”

Vị hạm trưởng, ngày nay đã về hưu, chia sẻ k‎ý ức với các cựu thành viên thủy thủ đoàn của ông.  Các cựu thủy thủ đã đến Biloxi để tham dự cuộc họp mặt đoàn tụ thủy thủ đoàn, tổ chức hai năm một lần.  Đồng thời để đoàn tụ với gia đình Nguyến Phước lần đầu tiên.

“Rất vui gặp lại bà,” Hạm trưởng Sullivan nói.

“Đã bao nhiêu năm , từ lúc chúng tôi được cứu vớt, chúng tôi cố tìm kiếm lại chiếc chiến hạm , đoàn thuỷ thủ và ông hạm trưởng để nói lời cám ơn , vì các con chúng tôi đã thành đạt, và chúng tôi đã được định cư trên một đất nước tự do. ’’ Bà Nga nói tiếp :

“ 28 năm trôi qua , bây giờ chúng tôi mới gặp được, Tôi thật cảm động,  Chúng tôi rất vui mừng gặp lại tất cả những người hôm nay.  Ước gì ông nhà tôi có mặt ở đây.” Bà Nga  nghiêng mình chào và bắt tay ông Hạm trưởng.

Ông Vĩnh Lữ mất hồi tháng giêng vừa rồi.  Gia đình ông nói lên những lời mà chính ông muốn nói với thủy thủ đoàn USS Sterett: “Các bạn đã mang ánh sáng đến cho thế giới, và lòng nhân ái của các bạn đã thay đổi cuộc đời tị nạn của chúng tôi mãi mãi.   Xin nhận nơi đây lời cảm tạ chân thành từ mẹ chúng tôi và từ tất cả chúng tôi”. Liên Nhu Lai Huyền đại diện gia đình nói.

“Cám ơn, cám ơn các bạn rất nhiều,” Hạm trưởng Sullivan trả lời.

Gia đình Nguyễn Phước tặng Hạm trưởng Sullican một tấm bảng khắc lời cảm tạ.  Và cũng tặng ông  và thủy thủ đoàn một số áo thun.  Các áo này do doanh nghiệp thời trang của gia đình Nguyễn Phước ở Tampa, Florida, sản xuất.

Cả gia đình gọi thủy thủ đoàn là những người hùng, nhưng Hạm trưởng và thủy thủ đoàn không đồng ý nói rằng :

“Những người này bước vào một chiếc thuyền không đủ điều kiện để đi biển, chật như cá hộp, 50% sống 50% chết giữa Biển Đông, để họ có thể trốn thoát khỏi chính quyền Cộng Sản ở Việt Nam.  Họ mới thật sự là những anh hùng, không phải chúng tôi,” cựu thủy thủ Steve Hayes nói.

Tuần dương hạm USS Sterett cũng cứu hai thuyền tị nạn khác năm 1982 và 1983, đưa tổng cộng 275 người tị nạn đến nơi bình an.  Vì vậy, chiến hạm này được người tị nạn gọi là “Thiên thần Thái Bình Dương”.

Một số người tị nạn khác của USS Sterett cũng tham dự buổi đoàn tụ ở Biloxi cuối tuần rồi.  Vị Hạm trưởng thông báo là  mọi người tị nạn của tàu Sterett đều có được đời sống thành công ở Mỹ, kể cả một phụ nữ đã đạt được tiến sĩ về sinh học và đang làm việc tại Đại Học Chicago.

Bà Vĩnh Lữ cho biết USS Sterett giải cứu tổng cộng là 275 người, nhưng chỉ có gia đình Nguyễn Phước và 2 gia đình nữa tìm ra địa chỉ thủy thủ đoàn.  Bao nhiêu năm nay, thủy thủ đoàn hằng mong gặp lại những người bạn tị nan mà họ đã cứu vớt.  Và có lẽ là tất cả người tị nạn của chiến hạm cũng mong gặp lại họ.  Vậy các bạn  tị nạn  của chiến hạm USS Sterett có thể liên lạc về bà Vĩnh Lữ (Lê Thị Nga) tại ngathile@gmail.com để nối dây liên lạc với thủy thủ đoàn USS Sterett.

Gia đình Nguyễn Phước đã được nhận vào Gia Đình Hải Quân Danh Dự của Hạm Đội Mỹ.

TĐH viết theo Trang Pham-Bui, đài truyền hình  WLOX, Biloxi, Mississippi.   
31.5.2011

Bangkok Post, Chủ Nhật, 24 tháng 7, 1983

Chiến hạm hải quân Mỹ cứu 262 thuyền nhân

Khách nằm phơi nắng và những người trượt sóng tại bờ biển Jomtian ở Pattaya gặp ngạc nhiên ngày hôm qua khi 262 người tị nạn Việt lên bờ sau khi được chiến hạm hải quân Mỹ USS Sterett giải cứu hôm thứ tư.

Những người Việt Nam, đàn ông, đàn bà và trẻ em, vài người đội mũ thủy thủ và cười hớn hở, làm một đám đông tò mò tụm lại khi họ lên xe búyt đi vể trại tị nạn Phanat Nikhom ở Chon Buri.

Theo ông Huỳnh Hữu Cầu, 42 tuổi, cựu trung tá hải quân Việt Nam, những người tị nạn này rời Việt Nam trên hai chiếc tàu đầy. Chiếc đầu tiên do ông Cầu lái rời sông Sài Gòn lúc nửa đêm ngày 14 tháng 7 với 173 người.

Chiếc thứ hai rời Rạch Giá, bờ biển phía tây của Nam Việt Nam, ngày 18 tháng 7 với 89 người tị nạn.

Một nguồn tin từ hải quân Mỹ cho biết một chiếc tàu thứ ba với khoảng 80 người tị nạn hiên đang chơi vơi giữa Vịnh Thái Lan. Nguồn tin này cho biết nếu họ được tìm thấy, họ có thể được các tàu hải quân Mỹ trên đường đi ra Vịnh vớt và đưa đến Phi Luật Tân.

Ông Cầu, nói tiếng Anh khá, cho biết là trước khi chiếc tàu của ông được chiến hạm USS Sterett giải cứu nó đã bị hỏng máy ngày 16 tháng 7, sau đó thân tàu bắt đầu nứt và nước bắt đầu rỉ vào.

Ông Cầu nói tiếp là khi máy bơm nước bị hỏng, những người tị nạn phải tát nước bằng sô.

Đa số người trên tàu của ông là người ở Thành phố Hồ Chí Minh, ông Cầu nói. Ông nói thêm là những người trên chiếc tàu thứ hai là người Việt gốc Hoa.

Ông Cầu cho biết là vào đầu thập niên 7x ông được huấn luyện ở San Diego, California, với 2 sĩ quan hải quânThái mà bây giờ ông muốn gặp lại.

Một sĩ quan cho biết những người tị nạn được 3 bữa ăn hàng ngày lúc còn ở trên chiến hạm USS Sterett.

(TĐH chuyển ngữ, ngày 4 tháng 6, 2011)

Xem trang Bangkok Post, ngày Chủ nhật, 24.7.1983 (tiếng Anh)
 

Family travels to Biloxi to thank Navy crew who saved their lives

    TĐH:  The Nguyễn Phước family is very close to us.   A fine, honest and hardworking family. We have attended almost all of the Nguyễn Phước’s major family events. In January 2011, my wife and I had the honor to represent the family as MCs during the funeral service for anh Vĩnh Lữ in Tampa, Florida. This story is a very moving reunion!

WLOX Sunday, May 22, 20

By Trang Pham-Bui


Mr. Nguyễn Phước Vĩnh Lữ, 1974


Nguyễn Phước family 1983


The USS Sterett

BILOXI, MS (WLOX) -The Nguyen Phuoc children and grandchildren seemed pretty excited about a reunion dinner Friday night. They came from Florida, Oklahoma and Colorado. But they weren’t there for any typical family get-together. They gathered in Biloxi to reunite with the men who saved their lives.

“We had no idea where we would end up. The boat engine wasn’t working. We just floated along with the wind,” said Nga Le Nguyen Phuoc of Tampa, FL.

The year was 1983. Lu Vinh and Nga Le Nguyen Phuoc, their three sons, and three daughters were drifting on an overcrowded boat in the middle of the Gulf of Thailand. They were fleeing the brutality of the Communist Vietnamese government.

“We knew it would be dangerous, but one, we all live together, or two, we all die together,” Nguyen Phuoc.

During the Vietnam War, Mr. Nguyen Phuoc was a Major in the South Vietnamese Army. When Saigon fell into North Vietnamese hands in 1975, he was thrown into what the family calls a concentration camp. He was released six years later.

“My family would never have been able to live under communist rule. That’s why we decided to leave the country. Because if we had stayed, the government would find ways to make life very difficult for us,” said Nguyen Phuoc.

So the couple made the daring decision to escape, sharing a small boat with more than 165-other people. They didn’t get far. The boat engine stalled on the third day.

Amazingly, 13 vessels passed by their boat, yet not one bothered to stop and help. On the seventh day, they ran out of food and water, along with hope of ever making it out alive.   That’s when they saw an incredible sight, a U.S. Navy ship heading toward them.

“Oh my goodness, we were all thanking the heavens. We were so happy, because we thought we were all going to die. I can’t even begin to describe that excitement,” said Nguyen Phuoc.

It was a chance encounter. The USS Sterett, a guided missile cruiser, and her crew of 350 men, were heading to Thailand for a military exercise. That’s when they spotted the stranded boat. The Sterett’s Captain, George Sullivan, made the call to rescue the helpless Boat People.

“They were in distress, indicating they were in distress, and because of the basic Law of the Sea: Mariners take care of mariners. So we stopped,” said Sullivan. “It was surprising to see the number of people come out of that small boat, no doubt about that. And the conditions were not very good.”

The retired captain shared some of those memories with his former crewmen this weekend. The veterans were in Biloxi for the bi-annual Sterett reunion. Also attending the get together for the very first time was the Nguyen Phuoc family.

“All these years, I have wanted to find the boat, the crew and the captain to thank them,” said Nguyen Phuoc. “Because my children have successful careers, and we have freedom now. We can’t wait to meet them.”

The opportunity came at a reunion dinner at an Ocean Springs restaurant. Mrs. Nguyen Phuoc beamed as she shook Captain Sullivan’s hands.

“Very nice to meet you,” Sullivan said to her.

“It’s been 28 years since I’ve seen them,” said Nguyen Phuoc. “I’m so emotional right now. I’m very happy to see everyone here today. I wish my husband could be here with us.”

Mr. Nguyen Phuoc passed away in January. His family expressed the words he longed to say to the crew of the Sterett, who transported them to freedom and a better future in America.

“We would like to thank you for your generosity, your decision to rescue our boat,” Liennhu Laihuyen read from a letter. “You bring light to the world and your kindness has changed our lives forever.  Please accept our sincere appreciation from my mom and all of us to all of you.”

“Thank you! Thank you so much,” Sullivan responded.

The family presented Captain Sullivan with a plaque of appreciation.  They also handed out shirts to him and his crew. The shirts were made by the family’s clothing manufacturing business in Tampa, FL.

While the Nguyen Phuoc family calls the men their heroes, the captain and his crew disagree.

“These people got in a boat that was unseaworthy, overcrowded, 50-50 chance of survival going out in the South China Sea, so they could escape the government in Vietnam. They’re the real heroes here, not us,” said Steve Hayes, a former USS Sterett Crewman.

The Sterett rescued two other boats in 1982 and 1983, pulling a total of 275-refugees to safety. It’s no wonder the refugees refer to her as the “Angel of the Pacific.”

The USS Sterett received three Humanitarian Awards for her efforts to rescue the refugees.    Many of those rescued also attended the reunion in Biloxi this weekend. The captain said all the refugees have led successful lives in the U.S., including a woman who holds a PhD in Molecular Biology and is now working at the University of Chicago.

Copyright 2011 WLOX. All rights reserved.

View Bangkok Post, Sunday, July 24, 1983

One Response

  1. Câu truyện tri ân rất hay . Em thích tấm hình một thủy thủ cao lớn đang bế và đang cố gắng dỗ dành một em bé đang khóc, rất cảm động!

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s

%d bloggers like this: